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O Congresso há muito luta para aprovar projetos de lei dentro do prazo

Quase quatro meses depois do início do ano fiscal de 2018, o Congresso não aprovou nenhuma das dezenas de projetos de lei que teoricamente deveria promulgar todos os anos. Em vez disso, os legisladores estão em sua terceira medida provisória, que mantém as operações do governo financiadas até 19 de janeiro. A não aprovação das contas de gastos do ano inteiro até essa data - ou, na falta disso, outra medida de curto prazo - forçaria grandes fatias do governo federal o governo feche.

Se tudo isso soa familiar, deveria. Longe de ser um novo sintoma da disfunção atual de Washington, a incapacidade crônica do Congresso de seguir seu próprio processo de apropriações remonta a décadas. Na verdade, nas quatro décadas desde que o sistema atual de orçamento e gastos com impostos entrou em vigor, o Congresso conseguiu aprovar todas as suas medidas de apropriação necessárias dentro do prazo apenas quatro vezes: no ano fiscal de 1977 (o primeiro ano fiscal completo sob o atual sistema), 1989, 1995 e 1997.

O processo de apropriação “padrão”, conforme estabelecido na Lei de Orçamento do Congresso de 1974, é assim: Depois que o presidente apresenta sua proposta de orçamento, a Câmara e o Senado adotam sua própria resolução de orçamento. Embora não tenha força de lei, a resolução orçamentária estabelece a estrutura geral de gastos para o próximo ano fiscal e serve para orientar os legisladores à medida que tratam de decisões fiscais e de gastos específicas.

Mas chegar a um acordo sobre uma resolução de orçamento muitas vezes se mostrou problemático. Embora a Lei de Orçamento do Congresso estabeleça 15 de abril como a data alvo, o Congresso frequentemente perde esse prazo (este ano, por exemplo, a resolução não foi aprovada até 26 de outubro) - ou, como em seis dos sete anos fiscais mais recentes , nunca adota uma resolução formal de orçamento.

Em seguida, o Congresso deve aprovar uma série de projetos de lei separados financiando várias agências e atividades do governo federal. (Na última década, o número de projetos de lei de gastos ficou em 12, um para cada subcomissão das comissões de dotações da Câmara e do Senado.) O prazo para fazer isso é 1º de outubro, quando o novo ano fiscal começa. Mas desde 1997, o Congresso nunca aprovou mais de um terço de seus projetos de lei de dotações regulares dentro do prazo e geralmente fez muito menos do que isso: por exemplo, por seis anos consecutivos (fiscal de 2011 a 2016), nenhum projeto de lei de gastos foi aprovado em 1º de outubro.

Em vez disso, o Congresso cada vez mais ganha mais tempo contando com resoluções contínuas, ou CRs. Os CRs normalmente estendem os níveis de financiamento anteriores, mas apenas para programas existentes; eles duraram apenas um dia e tanto quanto o resto do ano fiscal (um 'CR de ano inteiro'). Desde o ano fiscal de 1997, a tendência geral tem sido que o processo de apropriações se arraste cada vez mais: O tempo entre o início de cada ano fiscal e a data em que o projeto de lei de despesas final desse ano se tornou lei cresceu de 56 dias no ano fiscal de 1998 para 216 em ano fiscal de 2017.



E, em vez de aprovar projetos de lei autônomos como deveria, o Congresso tem usado cada vez mais projetos de lei gerais (que agrupam várias medidas de apropriação em uma lei gigante) e CRs para o ano inteiro para resolver disputas de gastos anuais. A primeira dessas medidas gerais foi aprovada em 1950 como um experimento único, e contas de despesas gerais foram usadas algumas vezes em meados da década de 1980. No entanto, eles se tornaram muito mais frequentes nas últimas duas décadas: em cada um dos últimos sete anos fiscais, na verdade, todas ou quase todas as contas de apropriação regulares foram combinadas em tais acordos de pacote fora do prazo.

Apesar de toda a energia gasta no processo de dotações anuais e toda a atenção que atrai, ele cobre menos de um terço de todos os gastos federais.

A maior parte dos gastos federais, incluindo gastos com Previdência Social, Medicare, Medicaid, seguro-desemprego e outros programas de direitos, é determinada pelos estatutos que regem esses programas. Esses gastos “obrigatórios” totalizaram cerca de US $ 2,6 trilhões no ano fiscal de 2017, ou 63% de todos os gastos federais. Gastos “discricionários”, que incluem tudo, desde programas militares e espaciais a ajuda em desastres e apoio a preços agrícolas, totalizaram cerca de US $ 1,2 trilhão, ou 30% dos gastos totais. (Os 7% restantes ou mais representam juros líquidos sobre a dívida federal.)

Se um prazo terminar sem um novo conjunto de contas de despesas ou outro CR para financiar o governo, as operações consideradas não essenciais seriam forçadas a encerrar. Em uma paralisação demorada, como ocorreu em outubro de 2013, os pedidos de coisas como licenças de perfuração, empréstimos a pequenas empresas e licenças de exportação podem não ser processados; museus e parques nacionais podem ter que fechar; os relatórios estatísticos do governo podem sofrer atrasos; e centenas de milhares de funcionários federais poderiam ser licenciados. (Durante a paralisação de 2013, cerca de 800.000 trabalhadores federais foram dispensados, enquanto 1,3 milhão de outros tiveram que permanecer no trabalho sem saber quando seriam pagos.) Mas a correspondência ainda seria entregue, os pagamentos da Previdência Social seriam feitos e os trabalhadores considerados essenciais para proteger vidas ou propriedades (como controladores de tráfego aéreo e pessoal em hospitais de veteranos) ainda seriam pagos.

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