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As percepções e realidades da reciclagem variam amplamente de um lugar para outro

A maioria dos americanos tem acesso a algum tipo de programa de reciclagem. No entanto, as regras, práticas e normas da comunidade em torno da reciclagem variam consideravelmente de um lugar para outro, contribuindo para níveis drasticamente diferentes de reciclagem local. Pessoas que vivem em locais onde as normas sociais encorajam fortemente a reciclagem têm mais probabilidade de estar cientes das regras de reciclagem, dizem que têm mais opções de reciclagem e vêem mais resíduos que geram sendo reciclados em vez de depositados em aterros, de acordo com um novo Centro de Pesquisa Pew pesquisa.

A pesquisa, parte de um estudo que cobre questões envolvendo mudanças climáticas, energia e meio ambiente, descobriu que cerca de três em cada dez americanos (28%) dizem que as normas sociais de sua comunidade local incentivam fortemente a reciclagem e a reutilização. Cerca de um quinto (22%) afirma que a maioria das pessoas em suas comunidades não incentiva realmente a reciclagem; a outra metade mora em lugares onde, dizem eles, as normas sobre reciclagem estão em algum lugar no meio.

O estudo surge no momento em que as taxas de reciclagem dos EUA, após subir por décadas, estagnaram. A Agência de Proteção Ambiental diz que em 2013, o ano mais recente para o qual há dados, os americanos reciclaram ou compostaram 1,51 quilo de lixo por dia, um número que mudou pouco desde 2006. Por outro lado, os americanos estão se saindo melhor na criação de menos lixo em primeiro lugar: resíduos per capitageraçãocaiu de 4,7 libras por pessoa por dia em 2006 para 4,4 libras em 2013, e a geração total de resíduos sólidos municipais caiu 3 milhões de toneladas.

Um estudo recente conduzido para o Sustainable Packaging Coalition, um grupo da indústria, estimou que 94% da população dos EUA tem algum tipo de programa de reciclagem disponível: cerca de 30% tem coleta apenas na calçada, 43% tem serviço na calçada e entrega centros e 21% têm apenas programas de abandono. (Isso geralmente se alinha com as conclusões da EPA, que estimou que em 2011, havia mais de 9.800 programas de reciclagem na calçada em todos os EUA, cobrindo mais de 70% da população.)

A coleta junto ao meio-fio é mais comum em cidades maiores: 93% das comunidades no estudo SPC com populações maiores que 125.000 forneceram reciclagem para uma única família junto ao meio-fio, em oposição a 65% das comunidades com populações abaixo de 50.000. (A pesquisa do Pew Research Center, curiosamente, encontrou um padrão semelhante, mas com taxas mais baixas: cerca de sete em cada dez pessoas que vivem em comunidades urbanas e suburbanas disseram que tinham reciclagem na calçada, em comparação com apenas quatro em cada dez residentes rurais, ou 40 %.)

Mas só porque existem programas de reciclagem, não significa que todos com acesso a eles realmente reciclam. De acordo com a EPA, apenas 34,3% dos 254,1 milhões de toneladas de resíduos sólidos urbanos gerados em 2013 foram recuperados por meio de reciclagem ou compostagem; a taxa de recuperação geral caiu um pouco desde o pico de 34,7% em 2011. ('Resíduos sólidos urbanos' é o termo usado para o que a maioria de nós pensa como lixo; exclui entulhos de construção e demolição, lamas de tratamento de águas residuais e resíduos industriais não perigosos. 'Recuperação' inclui reciclagem e compostagem, mas não queima de resíduos para produzir energia.)



Outros pesquisadores, usando metodologias diferentes, chegaram a estimativas mais altas de geração de resíduos e taxas de recuperação mais baixas. Por exemplo, um novo relatório da Fundação de Pesquisa e Educação Ambiental estima a geração de resíduos sólidos municipais dos EUA em 2013 em 347 milhões de toneladas, sendo 27% reciclado ou compostado. O Earth Engineering Center da Columbia University, usando uma definição mais ampla de resíduos sólidos urbanos do que a EPA, pesquisou agências estaduais e locais de gerenciamento de resíduos e chegou a uma estimativa de 389 milhões de toneladas geradas em 2011, com 29% recicladas ou compostadas.

Usando dados do estudo de Columbia, calculamos que Califórnia (53,4%), Maine (51,5%) e o estado de Washington (50,1%) tiveram as maiores taxas de recuperação de resíduos sólidos urbanos do país em 2011; Oklahoma (3,7%), Alasca (4,5%) e Mississippi (4,8%) tiveram os mais baixos.

Olhando para além dessas taxas gerais de recuperação, os programas locais de reciclagem variam consideravelmente quanto aos materiais que aceitam e até que ponto os residentes devem separar os diferentes materiais. A pesquisa do Pew Research Center descobriu que 59% do público acredita que “a maioria dos tipos de itens” podem ser reciclados em sua comunidade; outros 26% caracterizam suas opções como “alguns” e 13% dizem que apenas alguns tipos de itens podem ser reciclados onde vivem. E as pessoas que moram em locais que incentivam fortemente a reciclagem também estão mais propensas a dizer que a maioria dos tipos de itens pode ser reciclada lá.

Mas a percepção de que as comunidades reciclam “a maioria dos tipos de itens” obscurece as taxas marcadamente diferentes nas quais vários tipos de lixo são realmente reciclados ou compostados. De acordo com nossa análise dos dados da EPA, 99% das baterias de chumbo-ácido (o tipo encontrado em carros e caminhões), 88,5% das caixas de papelão ondulado e 67% dos jornais, listas e similares foram reciclados em 2013. Em Por outro lado, foram reciclados apenas 28,2% das embalagens de polietileno de alta densidade (como jarras de leite), 13,5% das sacolas e embalagens plásticas e apenas 6,2% dos eletrodomésticos. Três quintos (60,2%) das aparas do quintal foram compostadas, mas apenas 5% dos resíduos alimentares foram.

Uma categoria de lixo sólido que cresce rapidamente, tanto em quantidade gerada quanto em quantidade reciclada, são os eletrônicos de consumo - TVs, equipamentos de informática, telefones, aparelhos de DVD e similares. De acordo com o relatório da EPA, 40,4% dos 3,1 milhões de toneladas de produtos eletrônicos de consumo que entraram na corrente de lixo em 2013 foram reciclados, ante 30,6% em 2012.

Cerca de metade (48%) dos adultos na pesquisa do Pew Research Center dizem que sua comunidade tem serviços para reciclar dispositivos eletrônicos, embora cerca de um terço (34%) diga que não tem certeza. Pessoas que vivem em locais que incentivam fortemente a reciclagem em geral são muito mais propensas a dizer que os eletrônicos são reciclados em suas áreas locais na maior parte ou parte do tempo, em comparação com pessoas que vivem em comunidades que 'não encorajam realmente' a reciclagem (62% versus 15%).

Um desafio para muitos programas de reciclagem baseados na comunidade, especialmente nos últimos anos, é que eles estão perdendo dinheiro. A reciclagem, na raiz, é um negócio de commodities, e os preços mais baixos da polpa de madeira, alumínio, óleo (com os quais são feitos os plásticos) e outras matérias-primas estão empurrando muitos recicladores para o vermelho. Isso, por sua vez, obrigou as localidades a pagarem às empresas de reciclagem que aceitassem suas garrafas, latas e papel coletados, quando há apenas alguns anos os recicladores os pagavam.

Os defensores dizem que há outras considerações importantes a favor da reciclagem - a principal delas é que fazer produtos com materiais reciclados em vez de materiais virgens usa menos energia e, portanto, cria menos emissões de gases de efeito estufa. A EPA estima que 87,2 milhões de toneladas de materiais reciclados ou compostados em 2013 reduziram as emissões de gases de efeito estufa pelo equivalente a mais de 186 milhões de toneladas métricas de dióxido de carbono. No entanto, os críticos apontam que quase 80% desses benefícios de gases de efeito estufa vêm da reciclagem de papel e papelão, e a maior parte do restante vem da reciclagem de aço, alumínio e outros metais.

Observação: a linha superior da pesquisa do Pew Research Center está disponível aqui (PDF) e a metodologia está aqui.

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