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5 coisas importantes para saber sobre a margem de erro nas pesquisas eleitorais

Nas eleições presidenciais, mesmo as menores mudanças nos resultados das pesquisas de corrida de cavalos parecem ter um significado profundo. Mas eles são freqüentemente exagerados. As pesquisas divulgam uma margem de erro para que os consumidores possam ter uma compreensão de quanta precisão eles podem esperar razoavelmente. Mas reportar de forma fria nas pesquisas é mais difícil do que parece, porque algumas das regras estatísticas mais conhecidas que um consumidor inteligente pode pensar que se aplicam são mais sutis do que parecem. Em outras palavras, como tantas vezes acontece na vida, é complicado.

Aqui estão algumas dicas sobre como pensar sobre a margem de erro de uma pesquisa e o que isso significa para os diferentes tipos de coisas que frequentemente tentamos aprender com os dados da pesquisa.

1Qual é a margem de erro, afinal?

Como as pesquisas falam apenas para uma amostra da população, sabemos que o resultado provavelmente não corresponderá exatamente ao resultado 'verdadeiro' que obteríamos se entrevistássemos todos na população. A margem de erro de amostragem descreve o quão perto podemos razoavelmente esperar que um resultado de pesquisa caia em relação ao valor real da população. Uma margem de erro de mais ou menos 3 pontos percentuais no nível de confiança de 95% significa que, se respondêssemos a mesma pesquisa 100 vezes, esperaríamos que o resultado estivesse dentro de 3 pontos percentuais do valor real da população 95 dessas vezes.

A margem de erro que os pesquisadores costumam relatar descreve a quantidade de variabilidade que podemos esperar em torno do nível de apoio de um candidato individual. Por exemplo, no gráfico a seguir, uma pesquisa hipotética A mostra o candidato republicano com 48% de apoio. Uma margem de erro de mais ou menos 3 pontos percentuais significaria que 48% do apoio republicano está dentro da faixa do que esperaríamos se o verdadeiro nível de apoio da população total estivesse em algum lugar 3 pontos em qualquer direção - ou seja, entre 45% e 51%.

2Como posso saber se a liderança de um candidato está 'fora da margem de erro'?



As notícias sobre as pesquisas costumam dizer que a liderança de um candidato está 'fora da margem de erro' para indicar que a liderança de um candidato é maior do que esperaríamos de um erro de amostragem ou que uma corrida é um 'empate estatístico' se estiver muito perto chamar. Não é suficiente que um candidato esteja à frente por mais do que a margem de erro relatada para candidatos individuais (ou seja, à frente por mais de 3 pontos, em nosso exemplo). Para determinar se a corrida está muito próxima ou não, precisamos calcular uma nova margem de erro para odiferençaentre os níveis de apoio dos dois candidatos. O tamanho dessa margem é geralmente cerca de duas vezes o da margem de um candidato individual. A maior margem de erro se deve ao fato de que, se a participação dos republicanos for muito alta por acaso, segue-se que a participação dos democratas provavelmente é muito baixa e vice-versa.

Para a Pesquisa A, a margem de erro de 3 pontos percentuais para cada candidato individualmente torna-se aproximadamente uma margem de erro de 6 pontos para a diferença entre os dois. Isso significa que, embora tenhamos observado uma vantagem de 5 pontos para o republicano, podemos razoavelmente esperar que sua verdadeira posição em relação ao democrata fique em algum lugar entre -1 e +11 pontos percentuais. O republicano precisaria estar 6 pontos percentuais ou mais à frente para ter certeza de que a liderança não é simplesmente o resultado de um erro de amostragem.

Na Pesquisa B, que também tem uma margem de erro de 3 pontos para cada candidato individual e uma margem de 6 pontos para a diferença, a vantagem republicana de 8 pontos percentuais é grande o suficiente para ser improvável que seja devido apenas ao erro de amostragem.

3Como posso saber se houve uma mudança na corrida?

Com novos números de pesquisas saindo diariamente, é comum ver relatos da mídia que descrevem a liderança de um candidato como crescendo ou diminuindo de uma pesquisa para outra. Mas como podemos distinguir a mudança real do ruído estatístico? Tal como acontece com a diferença entre dois candidatos, a margem de erro para a diferença entre duas pesquisas pode ser maior do que você pensa.

No exemplo em nosso gráfico, o candidato republicano passa de uma vantagem de 5 pontos percentuais na pesquisa A para uma liderança de 8 pontos na pesquisa B, para uma variação líquida de +3 pontos percentuais. Mas, levando em consideração a variabilidade da amostragem, a margem de erro para essa mudança de 3 pontos é de mais ou menos 8 pontos percentuais. Em outras palavras, a mudança que observamos é estatisticamente consistente com qualquer coisa, desde uma queda de 5 pontos a um aumento de 11 pontos na posição do republicano em relação ao democrata. Isso não quer dizer que essas grandes mudanças provavelmente tenham ocorrido (ou que nenhuma mudança tenha ocorrido), mas sim que não podemos distinguir com segurança a mudança real do ruído com base apenas nessas duas pesquisas. O nível de mudança observada de uma pesquisa para a próxima precisaria ser muito grande para podermos dizer com confiança que uma mudança na margem da corrida de cavalos é devida a mais do que a variabilidade amostral.

Mesmo quando vemos grandes oscilações no apoio de uma pesquisa para a outra, devemos ter cuidado ao aceitá-las pelo valor de face. De 1º de janeiro de 2012, até a eleição em novembro, o Huffpost Pollster listou 590 pesquisas nacionais na disputa presidencial entre Barack Obama e Mitt Romney. Usando o limite tradicional de 95%, esperaríamos que 5% (cerca de 30) dessas pesquisas produzissem estimativas que diferem do valor real da população por mais do que a margem de erro. Algumas delas podem estar muito longe da verdade.

No entanto, muitas vezes essas pesquisas discrepantes acabam recebendo muita atenção porque implicam em uma grande mudança no estado da corrida e contam uma história dramática. Quando confrontado com um resultado particularmente surpreendente ou dramático, é sempre melhor ser paciente e ver se ele é replicado em pesquisas subsequentes. Um resultado inconsistente com outras pesquisas não é necessariamente errado, mas mudanças reais no estado de uma campanha também devem aparecer em outras pesquisas.

A quantidade de precisão que pode ser esperada para comparações entre duas pesquisas dependerá dos detalhes das pesquisas específicas que estão sendo comparadas. Na prática, quase quaisquer duas pesquisas por conta própria se mostrarão insuficientes para medir com segurança uma mudança na corrida de cavalos. Mas uma série de pesquisas mostrando um aumento gradual na liderança de um candidato pode muitas vezes ser tomada como evidência de uma tendência real, mesmo se a diferença entre pesquisas individuais estiver dentro da margem de erro. Como regra geral, observar as tendências e padrões que surgem de várias pesquisas diferentes pode fornecer mais confiança do que olhar apenas para uma ou duas.

4Como a margem de erro se aplica aos subgrupos?

Geralmente, a margem de erro relatada para uma pesquisa se aplica a estimativas que usam toda a amostra (por exemplo, todos os adultos, todos os eleitores registrados ou todos os prováveis ​​eleitores que foram pesquisados). Mas as pesquisas costumam informar sobre subgrupos, como jovens, homens brancos ou hispânicos. Como as estimativas de pesquisa em subgrupos da população têm menos casos, suas margens de erro são maiores - em alguns casosMuito demaior.

Uma amostra aleatória simples de 1.067 casos tem uma margem de erro de mais ou menos 3 pontos percentuais para estimativas de suporte geral para candidatos individuais. Para um subgrupo como os hispânicos, que constituem cerca de 15% da população adulta dos EUA, o tamanho da amostra seria de cerca de 160 casos, se representado proporcionalmente. Isso significaria uma margem de erro de mais ou menos 8 pontos percentuais para candidatos individuais e uma margem de erro de mais ou menos 16 pontos percentuais para a diferença entre dois candidatos. Na prática, alguns subgrupos demográficos, como minorias e jovens, são menos propensos a responder a pesquisas e precisam ser 'ponderados', o que significa que as estimativas para esses grupos geralmente dependem de tamanhos de amostra ainda menores. Algumas organizações de pesquisa, incluindo o Pew Research Center, relatam margens de erro para subgrupos ou as disponibilizam mediante solicitação.

5O que determina a quantidade de erro nas estimativas da pesquisa?

Muitos observadores de pesquisas sabem que a margem de erro de uma pesquisa é determinada principalmente pelo tamanho da amostra. Mas existem outros fatores que também afetam a variabilidade das estimativas. Para pesquisas de opinião pública, um contribuidor particularmente importante éponderação. Sem ajustes, as pesquisas tendem a representar excessivamente as pessoas que são mais fáceis de alcançar e a representar insuficientemente os tipos de pessoas mais difíceis de entrevistar. Para tornar seus resultados mais representativos, os pesquisadores ponderam seus dados para que correspondam à população - geralmente com base em uma série de medidas demográficas. A ponderação é uma etapa crucial para evitar resultados tendenciosos, mas também tem o efeito de aumentar a margem de erro. Os estatísticos chamam esse aumento na variabilidade deefeito de design.

É importante que os pesquisadores levem em consideração o efeito do design ao relatar a margem de erro de uma pesquisa. Se não o fizerem, eles estão reivindicando mais precisão do que sua pesquisa realmente garante. Os membros da Iniciativa de Transparência da Associação Americana de Pesquisa de Opinião Pública (incluindo o Pew Research Center) são obrigados a divulgar como sua ponderação foi realizada e se a margem de erro relatada é ou não responsável pelo efeito do projeto.

Também é importante ter em mente que a variabilidade amostral descrita pela margem de erro é apenas uma das muitas fontes possíveis de erro que podem afetar as estimativas da pesquisa. Diferentes empresas de pesquisa usam diferentes procedimentos ou formulações de perguntas que podem afetar os resultados. Certos tipos de entrevistados podem ter menos probabilidade de serem incluídos na amostra ou responder a algumas pesquisas (por exemplo, pessoas sem acesso à Internet não podem responder a pesquisas online). Os entrevistados podem não ser francos sobre opiniões controversas ao falar com um entrevistador ao telefone ou podem responder de maneiras que se apresentem em uma luz favorável (como alegar estar registrado para votar, quando na verdade não está).

Para pesquisas eleitorais em particular, as estimativas que examinam os “prováveis ​​eleitores” baseiam-se em modelos e previsões sobre quem votará, o que também pode introduzir erros. Ao contrário do erro de amostragem, que pode ser calculado, esses outros tipos de erro são muito mais difíceis de quantificar e raramente são relatados. Mas eles estão presentes mesmo assim, e os consumidores da pesquisa devem mantê-los em mente ao interpretar os resultados da pesquisa.

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